Minable jusqu'au bout

12/07/2015 00:07

Lorsque l'Empereur écrivit son testament, il demanda à pouvoir être enterré en bord de Seine, au milieu de ce peuple français qu'il aimait tant. En cas de refus, et ce fut la cas, il émit le vœu d'être enterré dans la vallée des géraniums à Sainte-Hélène sous les saules près de la petite fontaine dont l'eau potable était acheminée chaque jour à Longwood.

Les saules pleureurs qui, à l’origine, se penchaient sur la tombe, ont disparu depuis longtemps, effeuillés et écorcés par les chasseurs de souvenirs.

Le Gouverneur, Sir Hudson Lowe, disait déjà le 14 mai 1821:

Deux grands saules ombragent la tombe, et il y a un bosquet de ces arbres un peu plus loin en contrebas. [...] Je ferai faire mettre une clôture autour de tout l'endroit, celle-ci étant rendue nécessaire même pour la préservation des saules, car de nombreux branchages ont déjà commencé à en être pris par différents individus qui sont descendus pour visiter le lieu après que le cadavre ait été enterré.

Marchand, dans ses mémoires en 1842, parle aussi du pillage des saules protecteurs:

La cérémonie achevée, beaucoup de personnes présentes se jetèrent sur les saules pour en détacher des branches qui déjà devenaient un objet de vénération; le Gouverneur les fit aussitôt éloigner dans l'intérêt de conservation des saules qui auraient été dépouillés à l'instant même par ceux qui déjà voulaient conserver un souvenir de cette triste cérémonie. [...] Avant de retourner à Longwood, le Gouverneur permit que nous prissions chacun une branche des saules qui devaient à l'avenir ombrager le corps de l'Empereur. 

Le Général Montholon avait demandé au gouverneur britannique intransigeant, Hudson Lowe, à faire graver sur la tombe cette inscription en français:

NAPOLÉON
Né à Ajaccio le 15 août 1769
Mort à Sainte-Hélène le 5 mai 1821

Mais le gouverneur s'y opposa à condition d'ajouter le nom Bonaparte pour faire allusion au général et non pas à l'empereur. Les Français décidèrent alors de laisser la pierre nue.

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Frank Grognet Nivelles
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